El primer satélite meteorológico privado ya está en órbita y vigila el deshielo polar

Ensenada, Baja California. 3 de septiembre de 2017 (Informe § Hokana).- El mayor proveedor mundial de datos meteorológicos oceánicos, la empresa japonesa Weathernews Inc, lanzó con éxito su propio microsatélite el 14 de julio de este año, convirtiéndose en la primera compañía meteorológica en tener su propio satélite.

Weathernews transmite información y análisis para 6,000 buques al año aproximadamente, incluyendo información sobre el hielo marino para los buques que navegan por rutas del Ártico. Entre sus clientes se encuentran la danesa Maersk Group, entre otras grandes compañías navieras.

La directiva de la compañía observó el lanzamiento desde una pantalla en la sede de la firma nipona, en la prefectura de Chiba, cerca de Tokio. El cohete ruso Soyuz transportaba su satélite WNISAT-1R y despegó exitosamente del cosmódromo de Baikonur en Kazajstán.

Es el segundo intento de la empresa, después de un primer satélite fallido en 2013; por lo que es demasiado pronto para considerar que la misión ha tenido éxito rotundo, considerando que el primer lanzamiento de la compañía, hace cuatro años, tuvo un comienzo igualmente prometedor. Después de unos meses, sin embargo, el primer satélite dejó de transmitir datos.

El presidente de la empresa, Chihito Kusabiraki, enfatizó en su momento la importancia del satélite para el crecimiento de la firma, por lo que Weathernews apostó a su segundo intento con una inversión que alcanzó los 300 millones de yenes (aproximadamente 2 millones 725 mil dólares). Si la misión continúa exitosamente, la empresa japonesa estará bien posicionada en la estratégica región ártica.

Esfuerzo Nipón

Weathernews desarrolló el nuevo microsatélite conjuntamente con Axelspace, una empresa nutrida con talento de la Universidad de Tokio, institución que también colaboró con el primer lanzamiento. El satélite en forma de cubo de aproximadamente 50 cm pesa apenas 43 kg y se espera que orbite a una altitud de 600 km durante cinco años, recolectando datos oceánicos y atmosféricos.

La motivación para observar el hielo polar desde el espacio vino en 2003. Un capitán de la compañía naviera taiwanesa Evergreen Marine, preguntó al fundador de Weathernews, Hiroyoshi Ishibashi (ahora fallecido) si tenía alguna idea sobre cómo navegar por el Ártico.

«Habíamos pensado en enviar un satélite al espacio», recuerda Kusabiraki. Pero en ese momento el lanzamiento de un satélite habría costado al menos 10 mil millones de yenes.

En aquellos años, las startups espaciales apenas comenzaban a ganar tracción, entre ellas SpaceX de Elon Musk, fundada en 2002.

Empresa pionera

La mitad de los contratos de la compañía involucran servicios de enrutamiento de buques (recomendaciones de ruta que permiten navegar en función de los objetivos de eficiencia de combustible a velocidades óptimas). Las recomendaciones se basan en proyecciones de riesgo oceánico. Por ejemplo, Weathernews puede sugerir una ruta que evite el mar agitado para un barco que transporta automóviles, los cuales podrían ser dañados por las sacudidas del barco en una fuerte tormenta.

Weathernews se basa actualmente en datos obtenidos de organizaciones meteorológicas de todo el mundo, así como en sus propios dispositivos de medición instalados en lugares costeros y en buques. Si su microsatélite funciona correctamente, la empresa será capaz de mejorar la exactitud de su información.

Actualmente, no hay proveedores privados de servicios meteorológicos con sus propios satélites. Weathernews se convertiría en la primera empresa con su propio satélite; sacando gran ventaja sobre otros competidores que comparten las mismas fuentes de datos.

La tarea más grande del nuevo satélite será aumentar la precisión de la asistencia de navegación para los buques que utilizan rutas en el Ártico durante el verano.

Rutas del Norte

A medida que el calentamiento global derrite el hielo del Ártico, las compañías navieras están mostrando interés en rutas que antes eran innegables. Y con el desarrollo del campo de gas en el norte de Rusia avanzando a un ritmo rápido, la demanda de servicios de transporte marítimo en la región está aumentando.

En 2016, Weathernews asesoró más de 90 viajes de ida y vuelta por las rutas del Ártico. El número aumentó siete veces en sólo un año. Las perspectivas de negocio son tan buenas que la compañía pretende duplicar el número en tres años.

El nuevo satélite también ayudará a los operadores aéreos. Seis cámaras instaladas en diferentes ángulos pueden tomar imágenes estereoscópicas (3D) de la Tierra, proporcionando información precisa sobre la altura de los tifones, las nubes o el humo de un volcán.

Weathernews ya proporcionaba imágenes de cámaras a nivel del suelo pero las lecturas precisas en las alturas permitirían a los pilotos decidir si es posible volar por encima de las nubes o rodear. Conocer la altura de una fumarola volcánica ayudaría a predecir las áreas afectadas por las cenizas, minimizando así las cancelaciones de vuelos debido a la actividad volcánica.

La exploración continúa

Weathernews quiere explorar el potencial de los satélites en otros campos. Un área posible es el monitoreo de las corrientes oceánicas calculando la velocidad a la que se mueven en la superficie del mar. Para los buques que realizan rutas cortas, conocer las corrientes oceánicas es más útil que saber las condiciones meteorológicas.

En la actualidad, Weathernews no proporciona servicios para el envío de rutas cortas, pero tener datos confiables de la corriente oceánica le permitiría entrar en este campo, posiblemente duplicando su base actual de clientes hasta 20.000 buques en todo el mundo.

Otra área potencial consiste es proporcionar datos meteorológicos de lugares remotos, como islas distantes y regiones montañosas aisladas. Ya se pueden instalar dispositivos de medición en estas áreas, pero la infraestructura de telecomunicaciones inadecuada por falta de mantenimiento no puede asegurar una comunicación fiable.

Según Weathernews, a veces los aviones no pueden recibir información meteorológica desde diferentes puntos en las rutas, lo que puede ser peligroso. Las comunicaciones por satélite pueden ayudar a resolver este problema, proporcionando información meteorológica para la totalidad de una ruta.

 

Fuentes: 

Nikkei Asian Review (2017, 6 de agosto) World’s first private weather satellite launched into orbit. Recuperado de: https://asia.nikkei.com/Tech-Science/Tech/World-s-first-private-weather-satellite-launched-into-orbit?page=1