¿Estados Unidos está espiando la Estación Espacial Internacional?

Ensenada, Baja California. 17 de junio de 2017 (Informe § Hokana).- Un satélite identificado como USA 276 (conocido oficialmente como NROL 76 y COSPAR No. 2017-022A) fue lanzado el 1 de mayo con la ayuda de SpaceX, como parte de una misión clasificada. El satélite es parte de la Oficina Nacional de Reconocimiento (NRO por sus siglas en inglés), una de las principales agencias de inteligencia estadounidenses.

El día del lanzamiento, reporta KTAR NEWS, sucedió algo extraño con la transmisión televisiva del despegue. Las imágenes de la primera etapa, cuando se impulsa el cohete desde la superficie terrestre hasta que el combustible se termina, se transmitieron desde el Centro Espacial Kennedy de forma ininterrumpida. Luego sucedió la estadificación: cuando los propulsores, ya agotados, se desprenden del resto del cohete y una segunda ignición lleva la segunda etapa del cohete al espacio exterior. En ese momento (2 minutos, 48 segundos después de la primera ignición) la cobertura en vivo fue cortada. Como si se estuviera tratando de preservar algunos secretos acerca de la trayectoria.

El USA 276, de acuerdo con el astrofísico español Daniel Marín, fue probablemente construido por Ball Aerospace. Se desconocen todos los detalles de la carga y, a diferencia de otras misiones, los expertos no están de acuerdo sobre la verdadera naturaleza del satélite. Se especula que el USA 276 pueda ser un satélite Quasar, que sirve para mantener una comunicación permanente entre los satélites espía situados en órbita baja.

Observadores terrestres aficionados descubrieron que la pequeña nave espacial fue colocada en una órbita muy similar a la de la Estación Espacial Internacional (EEI). Según informó el observador holandés Marco Langbroek desde Leiden, el USA 276 no solo hizo una aproximación sino que incluso rodeó por completo a la EEI en su vuelo.

El portal británico Ars Technica, reportó que en su punto más cercano, USA 276 pasó a 6,4 kilómetros de la EEI, el pasado 3 de junio. El experto en lanzamientos y seguimiento de satélites, Jonathan McDowell, afirmó en entrevista que semejante “baile” al rededor de la EEI “no es normal”. Si bien es posible que fuera una coincidencia, eso representaría “una gran incompetencia” por parte de la NRO. Otra opción es la de un acercamiento deliberado, quizás para probar o calibrar un sensor a bordo o para observar algún tipo de actividad en la EEI. “La explicación deliberada parece más probable, excepto que yo habría esperado que el satélite maniobrara (alejándose) después del encuentro”, dijo McDowell. Pero USA 276 se ha quedado en la misma órbita, prácticamente acompañando a la EEI.

Si efectivamente la maniobra es deliberada, existe una cuestión calve que no queda clara. El gobierno de EUA debió haber informado, a través de la la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA), al resto de sus socios en la EEI: la Agencia Espacial Federal Rusa (FKA), la Agencia Japonesa de Exploración Espacial (JAXA), la Agencia Espacial Canadiense (CSA) y la Agencia Espacial Europea (ESA). Particularmente, el segmento ruso de la estación controla los propulsores que se utilizan generalmente para maniobrar la estación lejos de los escombros orbitales, así que la coordinación es vital.

Con respecto a todas estas preguntas, hasta ahora el gobierno de los Estados Unidos se ha negado a dar respuestas. A pregunta expresa de Eric Berger, editor de Ars Technica; un portavoz de la NASA se ofreció a investigar el asunto. Además se pidió la postura oficial de la Oficina Nacional de Reconocimiento, la cual aún no ha dado respuesta.

 

Fuentes:

Vía @Salenko1960

KTAR News (2017, 13 de junio). Could the new American satellite be spying on other satellites? Recuperado de: https://ktar.com/story/1620099/could-the-new-american-satellite-be-spying-on-other-satellites/

Ars Technica (2017, 14 de junio). A spy satellite buzzed the space station this month, and no one knows why. Recuperado de: https://arstechnica.com/science/2017/06/a-spy-satellite-buzzed-the-space-station-this-month-and-no-one-knows-why/